Compte-rendu séminaire “Anthropologie de la violence, de la mort et du deuil”: Paul Sorrentino

Le 18 janvier 2021, Paul Sorrentino (EHESS, CASE) a présenté au séminaire une communication portant sur ses travaux récents sur les formes d’expertises dans le contexte de la recherche des corps égarés des guerres au Vietnam.

La recherche et l’identification des soldats disparus au Vietnam. De l’acharnement funéraire au renoncement

Les travaux de Paul Sorrentino l’ont dans un premier temps amené à s’intéresser aux pratiques médiumniques au Vietnam. Il publie en 2018 À l’épreuve de la possession : chronique d’une innovation rituelle dans le Vietnam contemporain.

A la fin des années 1990, l’expertise médiumnique constitue une modalité de la recherche des soldats vietnamiens disparus. Les familles font appel aux médiums, qui se déclarent capables de retrouver les corps, en s’appuyant sur leurs perceptions « extra-sensorielles ». Au-delà des polémiques récurrentes, la confiance accordée aux médiums est cependant profondément remise en question dans les années 2010, lorsque certaines identifications sont dénoncées comme étant des supercheries, à partir d’une autre forme d’expertise : celle bio-technologique de l’analyse ADN.

A partir de 2013, l’Etat Vietnamien et l’armée vont systématiser un projet d’identification des corps par l’analyse de l’ADN mitochondrial, qui se concrétisera en 2018. Paul Sorrentino a mené un travail de recherche auprès des experts chargés des identifications, en s’intéressant notamment à la chaine opératoire mise en place pour l’identification. Le travail de ces experts est soumis à la fois à une demande de résultat (articulé à des objectifs chiffrés et une visée d’analyse systématique des cimetières où sont enterrés les soldats non identifiés) et à une injonction à la stricte scientificité pour éviter les erreurs, alors même qu’ils travaillent sur des restes humains dégradés.

Cette expertise bio-technologique, si elle peut se prévaloir d’une scientificité opposée au savoir médiumnique, n’en reste pas moins l’objet de critiques sur le coût, la lenteur, et les incertitudes qui rendent souvent impossible une identification avec certitude. En parallèle, Paul Sorrentino étudie une autre forme d’expertise, issue du travail d’acteurs de la société civile : la compilation d’informations, d’archives et de témoignage. Ce travail mené par des individus volontaires, s’inscrit dans la continuité de l’accompagnement des familles de victimes. Il constitue une autre manière de “retrouver” les morts, non pas en identifiant systématiquement les corps, mais en retraçant leurs trajectoires et leurs histoires lorsque cela est possible, parfois en faisant le constat de l’impossibilité de la tâche.

C’est ce dernier point qui amène Paul Sorrentino à poser la question de l’ « acharnement funéraire » et questionner l’hypothèse culturaliste d’une nécessité indiscutable de retrouver les ossements de ces morts disparus, pour les Vietnamiens. Son enquête – qui se poursuit – l’amène à considérer les autres formes de mémorialisation et de rituels de substitutions possibles face à l’absence des corps identifiés.


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